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송정수 중앙대병원 류마티스내과 교수
  2024-03-20 오전 10:00:00

"과음과 기름진 안주, 통풍의 지름길“

비만한 중년 남 애주가·폐경 여성 ‘빨간불’
약과 음식 모두 중요…과한 다이어트 ‘금물’

바람만 스쳐도 아프다고 하는 통풍(痛風)이라는 질환이 있다. 팔다리 관절, 특히 발이나 손의 작은 관절에 요산이 쌓이는 통풍 환자가 매년 늘고 있다.

환자는 40~50대 남성이 가장 많다. 전체적으로 여성보다 남성에서 환자가 몇 배나 많은데, 그 이유는 남성호르몬이 신장에서 요산의 재흡수를 촉진시켜 요산의 배설을 억제하기 때문이다.

통풍과 류마티스 진료·연구·교육의 권위자인 중앙대병원 송정수 교수(류마티스내과)는 "혈액 속 요산 수치가 높아지고 이것이 결정체를 형성해 관절 주위 조직을 찌르는 것이 통풍의 기본 메커니즘이며 심한 경우 응급실에 갈 정도로 극심한 통증과 염증이 발생한다."면서 "일반적으로 통풍은 지방질이나 단백질이 많이 함유된 음식을 잘 먹고, 술을 많이 마시는 40~50대 비만 남성에게 주로 많이 생기는데, 요즘 들어 20~30대 젊은이들이 급격히 증가하면서 통풍이 유발하는 연령층이 점점 어려지고 있는 추세"라고 분석했다.

건강보험심사평가원의 최근 5년간(2018~2022년) 진료 통계를 보면, 국내 연간 통풍 환자 수는 2018년 43만 953명에서 2022년 50만 9699명으로 크게 늘었다. 전 연령대에서 환자가 증가 추세에 있다.

최근 들어 20~30대 MZ세대 ‘젊은 통풍 환자’가 급격히 늘고 있는 것으로 나타났다. 2018년 대비 2022년 환자 숫자 증가 비율이 20대는 48.5%나 된다. 30대 26.7%로, 40대 22.6%, 60대 17.1%, 50대 6.9%, 70대 3.8% 등 다른 연령대보다 높다.

송 교수는 "통풍은 단순한 관절염이 아니라 요산(단백질의 찌꺼기)이 몸속에서 과잉 생산되면서 핏속 요산 농도가 높아지고 관절과 관절의 주위 조직, 그리고 콩팥이나 다른 여러 장기에 침착되면서 발생되는 다양한 질병을 모두 일컫는다."고 설명했다.

통풍은 발(발가락)에 많이 생기고 심한 사람은 손에도 자주 나타난다. 요산은 ‘소변으로 나오는 산성 물질’이라는 뜻으로, 고기나 생선에 많이 들어있는 퓨린(요산의 전구물질)이라는 아미노산이 우리 몸에서 에너지로 사용되고 소변을 통해 그 찌꺼기 형태로 나오는 물질이다.

요산 찌꺼기가 몸속에서 100개가 만들어지면 100개 모두 신장을 통해 소변으로 몸에서 빠져 나와야 정상이다.

예를 들어, 신장에서 50~60개밖에 배출하지 못하면 남은 요산이 몸 속에 쌓인다. 하루아침에 쌓이는 것이 아니라 보통 증세가 나타날 정도라면 15∼20년 동안 축적된 셈이다.

이렇게 남은 요산은 피를 타고 돌아다니다 요산 결정이 되어 관절이나 신장, 혈관에 쌓인다. 몸의 면역계, 특히 백혈구가 이 요산을 세균이나 바이러스로 착각해 공격을 한다. 그러면 염증반응이 일어나면서 통풍 증상을 초래한다.

"고기류 등의 배달음식과 집에서 혼자 술을 마시는 습관, 신체 활동은 줄고 고지방 고단백 위주의 음식 섭취가 늘어나는 식습관이 비만 증가뿐 아니라 통풍이 늘어나는 원인입니다. 과음과 기름진 음식 섭취에 특히 주의를 당부합니다.“

통풍 치료에서 가장 중요한 것은 약이지만 음식 조절이 매주 중요하다. 술의 종류보다 더 중요한 것은 섭취한 알코올의 양이다. 우선 모든 종류의 술을 조심해야 한다.

특히 맥주 주성분인 호프에는 통풍을 일으키는 요산의 전구물질(퓨린)이 아주 많이 들어있다. 따라서 맥주를 많이 마시면 체내에 요산이 갑자기 늘어나면서 통풍이 잘 생길 수 있다.

단순당이 다량 첨가된 주스나 탄산청량음료에 들어있는 과당 또한 혈중 요산 농도를 높이는 원인으로 꼽힌다.

"비만 상태에 통풍 발병률이 일반인보다 높으므로 규칙적인 운동을 통해 적절한 체중을 유지하는 것이 중요하지만, 급격한 다이어트나 심한 운동은 오히려 통풍 발작을 유발할 수도 있으므로 주의해야 합니다." 과욕을 부리는 다이어트에 대한 송 교수는 충고다.

성인의 경우, 하루에 필요한 단백질의 양은 몸무게 1㎏당 0.8~1g 정도이다. 체중이 70㎏인 성인 남자라면 하루에 56~70g 정도만 섭취하면 충분한데, 몸짱이 되려고 운동을 하는 사람들의 경우 대개 권장량보다 더 많은 단백질만을 먹는다.

필수 영양소는 제대로 섭취하지 않고 단백질을 단독으로 많은 양을 섭취하는 것은 통풍으로 가는 지름길이 될 수 있다.

"여성의 경우 폐경기 이후부터 통풍에 취약해지는데, 폐경 전까지는 에스트로젠이라는 여성호르몬이 몸에서 나와 요산 배출을 강력하게 촉진시키는 역할을 하지만 폐경기와 그 이후에는 에스트로젠의 분비 감소와 거의 중단으로 인해 혈중 요산이 잘 높아지기 때문입니다. 통풍의 발병 기간을 감안할 때, 여성들은 50대 이후부터 요산 생성을 줄이는 생활습관에 보다 철저를 기해야 합니다.“

통풍의 치료에 가장 중요한 첫걸음은 정확한 진단이다. 송 교수는 "통풍을 전문적으로 연구하고 진료하는 류마티스내과 전문의에게 정확한 진단을 받고, 통풍에 대한 교육을 받고 장기적으로 치료와 관리를 받는 방법이 최선의 방법"이라고 강조했다.

글·박효순 전 경향신문 의료전문기자
사진·중앙대병원 제공



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